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F1: i malavitosi più assurdi nella realtà che nelle serie tv

Il prossimo film di Netflix che collega il mondo del crimine e gli sport motoristici gioca su un tema che non è esattamente nuovo. Nel corso degli anni, diversi malavitosi hanno tentato di sfondare nel mondo delle corse prima che i loro discutibili affari li fermassero.

F1: i malavitosi più assurdi nella realtà che nelle serie tv
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Questa settimana Netflix ha annunciato un nuovo film con John Boyega nei panni di un giovane prodigio della Formula 1 costretto dalle circostanze familiari a lavorare come pilota per fuggire della mafia. Alcuni lettori potrebbero considerare questo scenario poco plausibile. Quelli di indole sensibile potrebbero indignarsi al solo pensiero che il crimine organizzato abbia un legame con il mondo delle corse automobilistiche.

Ma in realtà un gran numero di malviventi, truffatori e imbroglioni hanno avuto apparizioni movimentate, anche se non sempre redditizie, nell’ambito delle corse. Molte di queste storie fanno sembrare la storyline di Netflix un po' infantile al confronto.

Nel 1979, un anno dopo aver acquistato il circuito di Road Atlanta, i fratelli americani Bill e Don Whittington vinsero la 24 Ore di Le Mans con una Porsche 935 Kremer. Prima dell'evento, non impressionati dalla quantità di sedili "a noleggio" offerti, comprarono l'auto per 200.000 dollari in contanti che tirarono fuori da un borsone.

Un anno dopo parteciparono alla Indy 500 con la Penske PC-7 senza sponsor, ad eccezione di Sun System, presumibilmente un marchio che vendeva lozioni abbronzanti con sede a Fort Lauderdale, il cui proprietario era un certo CW Cobb. Ma Sun System era solo una società di facciata.

Clyde Walton Cobb, noto anche come 'Dollar Bill', fu successivamente condannato per aver gestito un'operazione di importazione di marijuana da 300 milioni di dollari che vedeva legami con Pablo Escobar. L'indagine prese il nome in codice di "Operazione Sunburn".

Durante gli anni '80 i Whittington si dilettarono nella NASCAR, fondarono squadre nell'IMSA e nella CART, e promossero gare a Road Atlanta, in almeno un'occasione pagando in contanti la quota del promoter a un funzionario IMSA. Le gare in questa sede erano affari sontuosi; i Whittington spesso arrivavano individualmente con i loro P-51 Mustang abbinati, che facevano atterrare sul rettilineo. Si sa che questo tratto di pista infatti era anche usato come pista di atterraggio per gli aerei che trasportavano cocaina dalla Colombia.

Quando si spende una tale quantità di denaro senza alcun reddito ovvio di sponsorizzazione, in particolare quando le auto sono pagate in contanti, i tuoi rivali da corsa sono naturalmente interessati. Nonostante (o forse a causa di) essere oggetto di pettegolezzi nell’ambiente delle corse, i Whittington hanno attratto individui che la pensavano come loro.

Randy Lanier

Randy Lanier

Photo by: Indianapolis Motor Speedway

Randy Lanier era un altro pilota della Florida meridionale con mezzi misteriosi che è sbucato praticamente dal nulla. Apparso sul radar alle gare nazionali SCCA del 1980, nel giro di un anno gareggiava nella parte alta della scena sportiva statunitense, condividendo una 935 con Dale Whittington (un altro dei fratelli) nella Camel GT 250 di Daytona del 1981.

Nel 1984 Lanier ha co-fondato (con Bill Whittington) Blue Thunder Racing, che si pensa sia un cenno un po' presuntuoso alle barche Blue Thunder recentemente acquisite dal servizio doganale degli Stati Uniti nella guerra contro la droga del presidente Ronald Reagan. Correndo con un March 84G senza il supporto del produttore, il team riuscì a vincere il campionato contro degli avversari presumibilmente meglio finanziati.

Le forze dell'ordine erano anche incuriosite da questi piloti senza soldi e il cappio investigativo ha debitamente iniziato a stringersi. I Whittington furono arrestati nel marzo 1986 e si dichiararono colpevoli delle accuse di riciclaggio di denaro, evasione fiscale e cospirazione per il contrabbando di cocaina. Entrambi scontarono pene detentive.

Lanier si qualificò per la Indy 500 di quell'anno e finì decimo, guadagnandosi gli onori di Rookie of the Year, prima di essere arrestato come parte di un'indagine su un giro di contrabbando di marijuana in Florida. Ha pagato la cauzione e poi è fuggito, per essere arrestato nuovamente diversi mesi dopo dagli agenti dell'FBI mentre pescava al largo di Antigua. Lanier è stato condannato all'ergastolo senza l'opzione della libertà vigilata ma, poiché l'atteggiamento verso la marijuana si è ammorbidito nel corso degli anni, è stato infine rilasciato nel 2014.

Forse più vicino alla trama del prossimo dramma di Netflix, nel 1963 un giovane arrivò all'officina Motor Racing Developments di Surbiton con una valigia piena di soldi che scambiò con una vettura Brabham Formula Junior. Roy James era un argentiere di professione, ma stava già integrando il suo reddito con furti e lavorando come pilota per una delle bande criminali più famose d'Inghilterra.

Sulla strada, le auto preferite di James erano le Jaguar e aveva le competenze meccaniche per fare le modifiche per andare più veloce, così come il montaggio di una luce del freno a mano per confondere gli inseguitori. Solo nel 1962 fu collegato a crimini diversi, come un furto di gioielli a Monaco e una rapina all'aeroporto di Heathrow.

La Brabham, più tardi chiamata BT6, aveva solo recentemente avuto un debutto vittorioso con Denny Hulme nel meeting di Boxing Day a Brands Hatch. James aveva già avuto successo nel karting a livello europeo e aveva preso il passo successivo con aplomb, anche se l'affermazione spesso ripetuta delle 17 gare vinte su 19 disputate nel 1963 è difficile da verificare poiché molti degli eventi che si crede di aver inserito erano abbastanza basso livello e quindi scarsamente documentato.

Certamente ha vinto più di 10 gare contro rivali importanti, tra cui Mike Hailwood, Richard Attwood, Mike Spence, Peter Arundell, Peter Revson e David Prophet.

A metà del weekend del 22 agosto, James scomparve bruscamente dal paddock di Goodwood, dove stava gareggiando nel Tourist Trophy. Una storia popolare ma improbabile nel folklore delle corse è che fu avvisato tramite il suo tabellone dei box che la polizia stava per arrivare.

Due settimane prima James era stato pilota in quella che divenne nota come la Grande Rapina al Treno. Il crimine raggiunse la notorietà non solo per la somma coinvolta - 2,5 milioni di sterline in banconote usate destinate alla distruzione - ma per la sua brutalità. L'equipaggio del treno, il macchinista Jack Mills e il secondo David Whitby, furono percossi e non si ripresero mai dalle loro ferite.

Nascondendosi in una fattoria isolata, la banda ha giocato a Monopoli con i soldi veri della rapina. Ma non riuscirono a pulire bene prima della loro fuga, lasciando impronte digitali sul tabellone del Monopoli e su vari oggetti di stoviglie, tra cui un piatto che James aveva usato per dare il latte al gatto della fattoria.

La polizia ha poi fatto irruzione nella fattoria dopo essere stata avvisata da un vicino, il cui figlio, Tim Holloway sarebbe poi diventato un ingegnere di successo in IndyCar e Formula 1. La carriera di Holloway ha visto poi la collaborazione con l'ingegnere di gara Ivan Capelli a March e Leyton House e la co-progettazione delle Jordan 198 e 199, vincitrici di gare.

In fuga fino a dicembre, James fu infine catturato dopo un inseguimento sul tetto in un sobborgo di Londra e condannato a 30 anni per rapina a mano armata. Quando James fu rilasciato nel 1975, la comunità delle corse si radunò intorno a lui; era stato una figura popolare sulla scena, e c'era una sensazione costante che la sentenza fosse in qualche modo sproporzionata al suo ruolo nel crimine. Forse la Corona lo aveva usato come capro espiatorio dopo che altri membri di più alto profilo della banda avevano eluso la presa della legge.

Bernie Ecclestone fu uno di questi benefattori, commissionando a James la creazione di trofei per i campioni dei costruttori di Formula 1 e il premio annuale per gli organizzatori delle gare. Negli anni successivi questo avrebbe portato Ecclestone ad essere associato alla rapina attraverso insinuazioni, affermazioni che ha sempre negato.

Anche se James cercò di tornare alle corse automobilistiche, le persone a cui aveva affidato il suo denaro erano sparite come la neve in primavera. Entrò nel campionato britannico di Formula Ford nel 1976, ma il suo risultato più notevole fu quello di far fuori Nigel Mansell e James Weaver in uno shunt nel giro di apertura a Mallory Park.

Un incidente durante il collaudo di un'auto di Formula Atlantic mise fine alla sua carriera di pilota e nel 1993 si ritrovò di nuovo a combattere con la legge dopo aver sparato al suocero in una disputa sugli alimenti non pagati. Era stato anche processato, ma assolto, per aver importato oro senza pagare le tasse - una truffa popolare negli anni '80 quando i proventi della rapina alla Brink's-Mat percolavano nei mercati.

James sarebbe arrivato alla F1 se non avesse trascorso gran parte della prima parte della sua vita dietro le sbarre? È possibile, anche se il suo incidente durante i test dell'auto di Formula Atlantic suggerisce che un altro passo verso l'alto del potere lo ha portato fuori dalla sua zona di comfort.

A differenza delle fiction, la vita reale non offre sempre un terzo atto soddisfacente e felice.

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